Spacebook - κυνήγι πλανητών γύρω από το πλησιέστερο αστέρι μας

Ο μικροφακός είναι ένα σημαντικό εργαλείο στο κιτ αστρονόμων για την αναζήτηση πιθανών κατοικήσιμων πλανητών



02 Φεβρουαρίου 2016

Μια τυχαία ευθυγράμμιση των άστρων έχει οριστεί για να βοηθήσει τους αστρονόμους να αναζητήσουν πλανήτες γύρω από τον Εγγύς Κενταύρου - το πλησιέστερο αστέρι στη Γη μετά τον Ήλιο. Ο αστρονόμος Colin Stuart λέει περισσότερα.





Αργότερα αυτό το μήνα θα περάσει φευγαλέα ανάμεσα σε εμάς και ένα πολύ πιο μακρινό αστέρι. Η παρουσία του Proxima Centauri θα κάμψει το φως από το αστέρι του φόντου σε ένα φαινόμενο γνωστό ως βαρυτικό μικροφακό. Καθώς τα πιο ογκώδη αντικείμενα λυγίζουν περισσότερο το φως, οι αστρονόμοι θα μπορούν να χρησιμοποιήσουν αυτό το γεγονός για να «ζυγίσουν» το αστέρι. Proxima CentauriΊσως πιο συναρπαστικό, ωστόσο, μπορούν επίσης να αναζητήσουν τα ενδεικτικά σημάδια ότι ένας ή περισσότεροι πλανήτες βρίσκονται σε τροχιά γύρω του. Αυτό συμβαίνει επειδή οποιοιδήποτε τέτοιοι πλανήτες θα πρόσθεταν μια μικρή κάμψη από μόνοι τους (βλ. διάγραμμα). Μερικοί εξωπλανήτες έχουν ήδη βρεθεί χρησιμοποιώντας αυτή τη μέθοδο. Ωστόσο, ο αριθμός που ανακαλύφθηκε με αυτόν τον τρόπο είναι περιορισμένος επειδή πρέπει να κοιτάξετε ακριβώς την κατάλληλη στιγμή. Τούτου λεχθέντος, ο μικροφακός έχει χρησιμοποιηθεί για να εντοπίσει αδίστακτους πλανήτες - αυτούς που πιστεύεται ότι έχουν εκτιναχθεί από το ηλιακό τους σύστημα και που περιπλανιούνται μόνοι στο σκοτάδι του διαστήματος. Είναι επίσης πιθανό ο μικροφακός να έχει βρει το πρώτο φεγγάρι που ανακαλύφθηκε ποτέ πέρα ​​από το ηλιακό σύστημα, αν και ποτέ δεν θα μάθουμε με βεβαιότητα. Το 2013, οι αστρονόμοι παρατήρησαν το φως από ένα μακρινό αστέρι να μεγεθύνεται από δύο αντικείμενα που βιάζονται μπροστά του. Κατάφεραν να προσδιορίσουν το σχετικό μέγεθος του ντουέτου σε σύγκριση μεταξύ τους. Υπάρχουν δύο πιθανά σενάρια που ταιριάζουν στην εικόνα τους – εξαρτάται από το πόσο κοντά ήταν στη Γη εκείνη τη στιγμή. Αν ήταν μακριά, είναι πιθανό να ήταν ένα μικρό αστέρι και ένας πλανήτης μεγέθους Ποσειδώνα που περιφέρεται γύρω από αυτό. Αλλά αν το ζεύγος ήταν πιο κοντά μας, θα ήταν ένας απατεώνας πλανήτης σε τροχιά από ένα φεγγάρι. Δεν μπορούμε να μάθουμε με κανέναν τρόπο γιατί η ευθυγράμμιση δεν θα ξανασυμβεί ποτέ. Έτσι, ο μικροφακός είναι σίγουρα ένα σημαντικό εργαλείο στο κιτ αστρονόμων για την αναζήτηση πιθανών κατοικήσιμων πλανητών και φεγγαριών πέρα ​​από το ηλιακό σύστημα. Και το επερχόμενο πέρασμα του Proxima Centauri θα μας δώσει άλλη μια ευκαιρία να αναζητήσουμε κόσμους στην κοσμική πίσω αυλή μας.