Ζωή στην Αφροδίτη;

10 Σεπ 2020



Αν και ο Άρης μπορεί να είναι ο πλανήτης που μας έρχεται στο μυαλό όταν γίνονται συζητήσεις για πιθανή εξωγήινη ζωή στο ηλιακό μας σύστημα, μια δημοσίευση για την ανακάλυψη ενός σπάνιου αερίου (φωσφίνης) στην ατμόσφαιρα της Αφροδίτης μπορεί να σημαίνει ότι υπάρχουν περισσότεροι από ένας πλανήτες που διαθέτουν δυνατότητες για ζωή.

από την Dr Emily Drabek-Maunder, αστρονόμο





Από την Dr Emily Drabek-Maunder, αστρονόμο στο Βασιλικό Αστεροσκοπείο του Γκρίνουιτς και συν-συγγραφέα της πρόσφατης ανακάλυψης της φωσφίνης στα σύννεφα της Αφροδίτης, «Φωσφίνη αέριο στα σύννεφα της Αφροδίτης», στο Nature Astronomy

Δείτε το παρακάτω βίντεο για μια συνομιλία στα παρασκήνια μεταξύ της Dr Emily Drabek-Maunder και της Κύριας Ερευνήτριας του έργου, Καθηγήτριας Jane Greaves.



Μιλούν για το τι σχεδίασε αρχικά να κάνει η ομάδα, ποια είναι τα επόμενα βήματα για την κατανόηση της Αφροδίτης και της δυνατότητάς της για ζωή, και την περίεργη σχέση μεταξύ φωσφίνης και πιγκουίνων.

Η αναζήτηση της ζωής στην Αφροδίτη

Στο παρελθόν, οι επιστήμονες πίστευαν ότι η Αφροδίτη έμοιαζε πολύ με τη Γη λόγω του παρόμοιου μεγέθους και της απόστασης από τον Ήλιο.

Αυτή η ιδέα καταρρίφθηκε τη δεκαετία του 1960 όταν το διαστημόπλοιο Mariner 2 αποκάλυψε το εχθρικό περιβάλλον της Αφροδίτης. Πυκνά, κιτρινωπά σύννεφα, φτιαγμένα από θειικό οξύ, περιβάλλουν τον πλανήτη και παγιδεύουν θερμότητα στην επιφάνειά του. Αυτό κάνει την Αφροδίτη τον πιο ζεστό πλανήτη στο Ηλιακό Σύστημα, με θερμοκρασία κοντά στους 500 βαθμούς Κελσίου.



Οι πιέσεις στην επιφάνεια είναι περίπου 90 φορές μεγαλύτερες από αυτές της Γης και είναι αρκετά υψηλές για να συνθλίψουν το ανθρώπινο σώμα.

Παρόλο που οι συνθήκες στην επιφάνεια του πλανήτη είναι σκληρές, οι θερμοκρασίες είναι πιο ήπιες σε μεγαλύτερα υψόμετρα, καθώς και η πίεση μοιάζει περισσότερο με αυτή της Γης.

Μερικοί επιστήμονες έχουν υποθέσει ότι μικροοργανισμοί ή άλλοι τύποι εναέριας ζωής μπορεί να υπάρχουν στην ανώτερη ατμόσφαιρα, ψηλά στα σύννεφα της Αφροδίτης.



Venus Color Michel Leost

Venus Color Michel Leost

Τι είναι η Φωσφίνη;

Η φωσφίνη είναι ένα αέριο που παράγεται από φώσφορο και υδρογόνο.

Μπορεί να βρεθεί σε αέριο-γίγαντες πλανήτες του Ηλιακού μας Συστήματος, όπως ο Δίας και ο Κρόνος, που παράγονται από χημικές αντιδράσεις που συμβαίνουν βαθιά μέσα σε αυτούς τους πλανήτες.



Ωστόσο, είναι πιο δύσκολο να σχηματιστεί αυτό το αέριο στις ατμόσφαιρες των βραχωδών πλανητών του Ηλιακού μας Συστήματος, καθώς αντιμετωπίζουν χαμηλότερες θερμοκρασίες και πιέσεις από τους γίγαντες αερίου.

Η αέρια φωσφίνη βρίσκεται στη Γη, αλλά είναι κυρίως προϊόν ζωής, που προέρχεται είτε από ανθρώπινη βιομηχανική δραστηριότητα είτε από μικρόβια.

Η ανακάλυψη αερίου φωσφίνης στα σύννεφα της Αφροδίτης θα μπορούσε, επομένως, να υποδηλώνει ζωή στην ανώτερη ατμόσφαιρα του πλανήτη.

Πώς βρέθηκε το αέριο φωσφίνη;

Η φωσφίνη παρατηρήθηκε στην ατμόσφαιρα της Αφροδίτης από δύο ανεξάρτητα τηλεσκόπια, το τηλεσκόπιο James Clerk Maxwell (JCMT) στη Χαβάη και το Atacama Large Millimetre/submillimeter Array (ALMA) στη Χιλή.

Μοιάζοντας με μεγάλα δορυφορικά πιάτα, και τα δύο τηλεσκόπια λειτουργούν σε μεγαλύτερα μήκη κύματος από αυτά που μπορεί να δει το ανθρώπινο μάτι.

ο Σάμιουελ Τέιλορ Κόλριτζ, η εποχή του αρχαίου ναυτικού

Τα δύο τηλεσκόπια παρατήρησαν τη φωσφίνη σε απορρόφηση. Αυτό σημαίνει ότι μια μικρή ποσότητα ηλιακού φωτός που αντανακλάται από τα σύννεφα της Αφροδίτης απορροφήθηκε από την αέρια φωσφίνη στην ατμόσφαιρά της.

Ημερήσια Αφροδίτη Thea Hutchinson

Τι σημαίνει αυτό?

Η ποσότητα αερίου φωσφίνης στην ατμόσφαιρα της Αφροδίτης είναι σχετικά χαμηλή - μόνο είκοσι μόρια σε κάθε δισεκατομμύριο είναι φωσφίνη.

Ωστόσο, τα μοντέλα σε αυτή τη μελέτη δείχνουν ότι οι φυσικές χημικές διεργασίες, από πράγματα όπως το ηλιακό φως, τα ηφαίστεια ή οι κεραυνοί στην Αφροδίτη, δεν μπορούν να εξηγήσουν το αέριο φωσφίνη στα σύννεφα της Αφροδίτης.

Η ομάδα αναμένει ότι η φωσφίνη προέρχεται είτε από μια άγνωστη μη βιολογική διαδικασία στον πλανήτη είτε από τη ζωή στην ατμόσφαιρα.

Νικητής της εξέλιξης της φάσης της Αφροδίτης Roger Hutchinson

Εξέλιξη Φάσης Αφροδίτης Roger Hutchinson

Ποιο είναι το επόμενο?

Υπάρχουν πολλά άγνωστα σε αυτό το σημείο και πρέπει να γίνει περισσότερη έρευνα πριν επιβεβαιωθεί η παρουσία ζωής στην Αφροδίτη. Για παράδειγμα, η μελέτη της ατμόσφαιρας απευθείας με διαστημόπλοιο.

Επιπλέον, τα σύννεφα που περιβάλλουν την Αφροδίτη αποτελούνται σχεδόν εξ ολοκλήρου από θειικό οξύ και δημιουργούν συνθήκες πολύ σκληρές για οποιαδήποτε γνωστή μορφή ζωής στη Γη.

Ακόμα κι έτσι, αυτή είναι μια συναρπαστική στιγμή για την αστρονομία, ιδιαίτερα για την κατανόηση του Ηλιακού μας Συστήματος και των δυνατοτήτων για ζωή σε άλλα μέρη.

Εάν η ζωή έχει σχηματιστεί στην Αφροδίτη ανεξάρτητα από τη Γη, τότε είναι πιθανό ότι η ζωή θα είναι πολύ πιο κοινή από ό,τι φανταζόταν προηγουμένως.

Με πάνω από 4000 ανιχνευμένους εξωπλανήτες -πλανήτες που βρέθηκαν εκτός του Ηλιακού μας Συστήματος- και, αναμφίβολα, πολλούς άλλους που οι αστρονόμοι δεν έχουν ακόμη εντοπίσει, η αναζήτηση για εύρεση ζωής αλλού στο Σύμπαν έχει φτάσει σε ένα συναρπαστικό νέο στάδιο.